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Robot en Marte: Agua, vida y futuro

Robot en Marte: Agua, vida y futuro

Noviembre 12
19:21 2011

1-aaa_curiosityEl robot explorador Curiosity, mucho más voluminoso y pesado que sus predecesores Spirit y Opportunity, despegará entre el 25 de noviembre y el 18 de diciembre próximos desde Cabo Cañaveral hacia Marte, ha anunciado la NASA.

El objetivo no puede ser más obvio: averiguar si se dan las condiciones ambientales necesarias para que la vida se desarrolle en el planeta rojo. Marte constituye el cuerpo celeste más viable de cara a ser modificado y explotado geológicamente con nuestra tecnología.

Marte es el segundo planeta vital dentro de la ecósfera solar, una zona preñada de agua líquida donde eventualmente la vida pudiera evolucionar en las cortezas planetarias. Tiene dos lunas pequeñas: Fobos, de 20 kilómetros de diámetro, y Deimos. Se considera que ambas fueron dos asteroides capturados por la gravitación marciana.

De forma increíble, el escritor Jonathan Swift en su novela escrita en 1726, “Los Viajes de Gulliver”, casi dos siglos antes de que se descubrieran con instrumentos ópticos, apuntaría la existencia de dos pequeños satélites de Marte, y casi con exactitud describiría sus tamaños y distancia orbital. Con anterioridad, los poetas Homero y Virgilio se refirieron a los dos pequeños satélites del planeta.

Marte cuenta con montañas cinco veces más altas que el Monte Everest. El planeta es barrido constantemente por tormentas de arena a mitad de la velocidad del sonido pero, en general, su medio ambiente no es necesariamente hostil para el poblamiento humano. Tiene una atmósfera menos densa que la terrestre y geológicamente es un cuerpo celeste más viejo.

En la atmósfera marciana no se acumularon importantes cantidades de vapor de agua, aunque sus casquetes polares contienen enormes porciones de anhídrido carbónico y de H2O.  En 1980, diversas exploraciones con radares arrojaron que bajo la superficie marciana existían mares de agua líquida. El pequeño campo gravitatorio de este planeta impidió que retuviese sus gases ligeros.

Con el Laboratorio Científico Marciano (MSL, por su sigla en inglés) a bordo, se prevé que Curiosity aterrice en Marte en agosto del próximo año. La zona del cráter Gale donde se posará “posee una abanico fluvial formado, probablemente, por sedimentos arrastrados por el agua”, ha dicho John Grotzinger, científico del Instituto de Tecnología de California, en Pasadena.

Marte es demasiado frío para la habitabilidad humana en plena superficie, así que uno de los esfuerzos tecnológicos de mayor envergadura en los próximos dos siglos será la conversión de este frío y desierto astro en un mundo orgánico, con ríos y océanos, bosques y atmósfera.

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